Ya desde el tiempo de la construcción del Canal se sabía que la misma se trataba de una obra realmente portentosa.  El Lago Gatún, cuyas aguas son vitales para el funcionamiento de esta vía interoceánica, fue por varias décadas el lago artificial más grande del mundo, sus tres juegos de esclusas eran las más sólidas estructuras de concreto jamás construidas.

Su Construcción tomó una década, con una fuerza laboral de más de 75 mil hombres y mujeres, a un costo aproximado de 400 millones de dólares. Constructores de la obra tuvieron que enfrentar problemas sin precedentes: enfermedades tropicales, la indómita geográfica del istmo, que hizo de los derrumbes de tierra un constante peligro; el enorme tamaño de las esclusas; el volumen de excavación requerido; la necesidad  de establecer nuevas comunidades; de importar hasta el último clavo y organizar el trabajo en una escala nunca vista.

A pesar de estas dificultades, el Canal fue inaugurado el 15 de Agosto de 1914.  Desde ese año, más de 700 mil barcos lo han transitado, Hoy en día, el Canal se mantiene en óptimas condiciones de operaciones gracias a un agresivo programa de mantenimiento.  Aunque el diseño original sigue funcionando impecablemente, el cauce ha sido enderezado, ensanchado y profundizado varias veces después de la terminación del Canal Panamá. Durante la pasada década, se han invertido cerca de $100 millones anuales en proyectos de modernización de las instalaciones.

Una nave promedio tarda alrededor de 8 horas en recorrer 80 kilómetros de vía acuática que conecta a las ciudades de Panamá, en el Pacífico, y Colón, en el Atlántico. Durante el recorrido, los pasajeros tienen la rara oportunidad de observar de cerca la operación de una de las maravillas del mundo.
Las principales características físicas del Canal son: el Lago Gatún (lago artificial que se extiende a lo largo de casi todo el istmo), el Corte Gaillard, excavación  de 13 kilómetros de largo a través de la División Continental, que se extiende desde el Lago Gatún hasta las Esclusas de Pedro Miguel; las esclusas de ambos sectores del istmo, que elevan las naves entre el nivel del mar y los lagos (las Esclusas de Gatún en el Caribe, y las Esclusas de Miraflores y Pedro Miguel en el Pacífico); y los puertos de Balboa en el Pacífico y Cristóbal en el Caribe. Las esclusas funcionan como elevadores de agua: suben las naves desde el nivel del océano hasta el Lago Gatún, que se encuentra a 26 metros sobre el nivel del mar. Las Esclusas de Gatún cuentan con tres cámaras, cada una de ellas mide 33.53 metros de ancho y 304.8 metros de largo.

Mapa de las 3 Esclusas del Canal de Panamá

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      Fotografía ATP: Alfredo Maíquez

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